Living large in a small house: fitting 10 in a house built for 4

Pour mes lecteurs francophones: Voici une traduction de ma publication “Famille nombreuse de 7 enfants dans maison trop petite”. Vous pouvez trouver la publication originale ici.

The most entertaining part — and it can become an obsession — of owning a blog is to read the site stats, especially the search engine terms summary. For those who are unfamiliar with the technical underbelly of blogging, every time someone lands on my blog following a Google search (or any of the other search engines)  I get a little note in my stats telling me what those searches were. It allows me to make better use of the tags (and change some language, especially in French regarding twins nursing, that tends to attract, ah, er, readers that are not exactely looking for family fare *cough*). All this to say that someone landed on my blog while looking for “Large family with 7 children in house too small”. I was inspired.

Now, by popular demand, I am translating this post. Ok, one person requested. But we’re all about customer service here!

First, in the interest of full disclosure, I must tell you that I do not live in a house too small with my large family. In fact, my house is too large and I dream of designing and building the smallest house a family of 10 can comfortably occupy. When I say that I dream of living in the smallest possible house, what I mean is that I dream of a house I can keep clean. Unlike this one:

My guess is that the owners of this house -- currently being built in my area -- are not the ones cleaning it.

My husband, who has a design hobby, drew a 1,300 sq. ft house for our family inspired by the ideas found in Sarah Susanka’s The Not So Big House: A Blueprint fot the Way We Really Live. I have no doubt that it is possible to live in a house too small for a family with 7 children. However, what is usually lacking in North American houses is not so much space as well-designed space.

It reminded me of a conversation with a friend. When she and her husband bought their suburban house, they thought “This house is a good size for 3 or 4 children!” She added: “In another country, a mom like me would look at this house and say ‘This house is a good size for 3 or 4 families!'” And the families would probably be bigger!

Big enough for 3 or 4 children or 3 or 4 families?

You can observe the evolution of what is considered an appropriate house-size for a family by moving from the downtown area of most Canadian cities toward the suburbs. I’m always reminded, whenever I see this type of bungalow (below) that they were once considered a good size for 3 or 4 children. They usually have 3 bedrooms, one bathroom, a kitchen with an eating area and a living-room. The basements were meant as storage, as witnessed by the size of the windows in the foundation: you could not build an insurable bedroom with windows that size. Some houses had single attached garages.

A single family house in 1950-60

In today’s suburb, a single-family home has two storeys, a finished (or finishable) basement, a kitchen with eating area, a dining room,  a family room, a living room, 4 bedrooms and a double garage. And yet, several features show that these houses were built for families of 4 and can feel cramped for a large family. Even in our too-large house, we  redesigned some areas to make them more practical for our growing family. Here are a few thoughts in no particular order:

1. Do not limit yourself to what should be in a single family house. Yes, most houses have a family room and a living room but most people do not have 5, 6, 7, 8 children. We used to live in a house with an eat-in kitchen, a dining room, a family room and a living room. In other words, two eating spaces and two resting spaces. We had a wall built between the living room and the dining room and turned them into a music room and a home office. Then we had a resting space, an eating space, a study space and a piano space.

2. Open concept areas were not invented by parents of a large family. We used to live in a house with a cathedral ceiling in the kitchen open to the second storey and a front hallway open to the second storey. Visitors would be all: “This is great! This way you always know what the kids are doing!” Maybe, but when my husband was grinding coffee at 6:30 am in the kitchen, he could have been grinding it right in the baby’s room for the difference it made in the level of noise. Not to mention that you could not have a kid practicing piano in the living room while another was doing homework or watching tv in another room. Avoid open concept or try to close it off.

3. Think function. When we moved in our actual house, two of the children’s room had huge walk-in closets. We turned the walk-in in the boys’ bedroom in a small 3-piece bathroom (toilet, sink, shower) and a small laundry room, separated by sliding doors. Believe me, I appreciate my upstairs laundry room more than my boys decry the absence of a closet. Where do they put their clothes? Right now, we re-purposed bookshelves but it does look a bit disheveled. We will eventually get a couple of Ikea wardrobes.

A little messy but you get the idea. This used to be a walk-in closet.

4.Beware of yourself. Too often, our houses become too small because of too much stuff, not to much people. I know families who perform miracles with very large families in very tight quarters (we’re talking 8 kids in a 3-bedroom row-house with no backyard) and still manage to make their space look bright and cheerful. These people are, without exception, compulsive about what they bring into their house and what they keep there. They do not keep anything that has lost its function or outlived its usefulness and they certainly don’t get emotionally attached to stuff. For a good dose of motivation on the cost of clutter — personal and financial — I recommend Is There a Life After Housework? from Don Aslett. In a nutshell, if you have any storage area dedicated to things you no longer know what to do with, see part of every mortgage payment as rent for your stuff.

I realized while writing this post that we have done a lot of small changes to our living areas to make them more family friendly. My husband suggested that I expand on that in future posts, which I will do. Eventually.

“famille nombreuse de 7 enfants dans maison trop petite”

For my English readers: this blog post was inspired by a search engine term that landed someone on vie de It means “large family with 7 children in house too small.”In this post I reveal my husband’s house design hobby and our quest to design the smallest most energy efficient home for a family of 10.

Je reçois quotidiennement un sommaire des termes de moteur de recherche (Google, Yahoo!) utilisés par les visiteurs de mon blogue. Alors que mon blogue gagne du momentum — et que je développe l’habilité d’utiliser les bons “tags” pour décrire mes publications — de plus en plus de visiteurs trouve mon blogue en faisant ne recherche Internet. La recherche la plus fréquente? Gaufres belges. Bref, vous seriez surpris des recherches que les gens font (c’est Internet après tout!). Récemment, quelqu’un a visité Vie de cirque suite à une recherche des termes “Famille nombreuse de 7 enfants dans maison trop petite.” Ça m’a inspiré.

Je dois dire tout de suite que je ne vis pas dans une maison trop petite avec ma famille nombreuse. En faits, je vis dans une maison trop grande et je rêve de concevoir et de construire la plus petite maison pouvant être confortablement habitée par une famille de 10. Mon mari, qui a un hobby de design, nous a tricoté un modèle de 1 300 pi. ca. inspiré des idées de Sarah Susanka, architecte et auteure du livre The Not So Big House: A Blueprint fot the Way We Really Live. Je ne doute pas qu’il soit possible de vivre dans une maison trop petite avec 7 enfants. Cependant, ce n’est pas l’espace qui manque dans les maisons nord-américaines, c’est l’espace intelligemment pensé.

Ça m’a rappelé une conversation avec une amie, il y a quelques années, lorsqu’elle et son mari ont acheté une maison en banlieue d’Ottawa. Sachant qu’ils auraient au moins 3 ou 4 enfants, ils ont acheté une maison unifamiliale de 4 chambres à coucher. Elle me disait: “C’est un peu tragi-comique quand on y pense. Nous voilà qui pensons ‘Voici une maison assez grande pour 3 ou 4 enfants’ alors que dans un autre pays, une mère comme moi penserait ‘Voici une maison assez grande pour 3 ou 4 familles!'” Et les familles seraient sans doute plus nombreuses! Une étude de l’évolution de la maison familiale peut se faire facilement dans n’importe quelle ville canadienne d’un certain âge en partant du centre-ville et en se dispersant vers l’extérieur.

Les maisons d’aujourd’hui sont conçues pour des familles de 4 ou 5 personnes. Même dans notre maison trop grande, nous avons du repenser certains espaces afin de les rendre plus pratiques pour une famille nombreuse. Voici quelques observations sans ordre particulier.

1. Ne vous limitez pas à ce qui devrait y avoir dans une maison unifamiliale. Oui la plupart des gens ont une salle familiale et un salon, cependant, la plupart des gens n’ont pas 5, 6, 7, 8 enfants. Nous avions une maison avec un espace pour manger dans la cuisine (eat-in), une salle-à-manger (dining room), une salle familiale et un salon. Autrement dit, deux aires pour manger et deux aires pour se reposer. Nous avons fait faire un mur entre la salle à manger et le salon qui sont devenus un bureau et une salle de musique. Nous avions désormais une aire de repos, une aire pour manger, une aire de travail et une aire de pratique de musique.

2. Les espaces à aire ouverte n’ont pas été conçus par des parents de famille nombreuse. Ces espaces sont bruyants, créent de l’écho et empêchent les activités concurrentes (telles que les devoirs de l’un et la pratique de piano de l’autre.) Tentez de les éviter ou de les cloisonner (voir point précédent).

3. Pensez fonction. Lorsque nous avons aménagé dans notre maison actuelle, deux des chambres d’enfants avaient un énorme placard (walk-in closet). Nous avons transformé le walk-in de la chambre des garçons en une petite salle-de-bain (toilette, lavabo, douche) et une petite salle de lavage. Croyez-moi, j’apprécie beaucoup plus ma salle de lavage à l’étage que mes garçons déplorent l’absence d’un placard!

4. Méfiez-vous de vous même. Souvent nos maisons deviennent trop petites pour cause d’excès de fouillis, pas d’excès de personnes. Je connais plusieurs personnes qui font des miracles sur très peu d’espace avec beaucoup de monde. Ces personnes sont sans exceptions des “jetteurs” compulsifs et des acquéreurs sélectifs. C’est-à-dire qu’ils n’achètent rien qui n’a pas besoin d’être acheté et ne gardent rien qui a perdu sa fonction ou son utilité. Pour une bonne dose de motivation sur le coût du fouillis — personnel et financier — je recommande chaudement Is There a Life After Housework? de Don Aslett (en anglais).

Un peu en désordre mais vous voyez l'idée
La plupart des villes canadiennes ont au moins un quartier construit vers 1960-70 avec ce type de bungalow. Ces maisons de 3 chambres à coucher avec un sous-sol pratiquement inhabitable (voyez la taille des fenêtres contre la fondation) étaient conçues pour une famille.
Dans les banlieues, une maison considérée adéquate pour une famille -- 2 parents et 2 enfants -- doit maintenant avoir 2 étages, 4 chambres à coucher et un sous-sol fini. Assez grand pour 3 enfants ou 3 familles?
Voici une maison en construction près de chez moi. Si vous avez du mal à imaginer sa taille, regardez le petit truc dans le coin en bas à gauche de la maison. C'est le garage triple.